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Di 'ciao alla mela che non brucia mai

Nella sua piccola fattoria di famiglia, Neal Carter ha inventato una mela che pensa possa aiutare a migliorare la salute globale, ridurre al minimo gli sprechi alimentari e cambiare per sempre il paesaggio agricolo. Ma qualcuno lo mangerà davvero?

Di Stephanie M. Lee

In una mattina senza nuvole di settembre, l'agricoltore di mele più famoso del mondo si è seduto a un tavolo e ha incassato un Golden Delicious da 5 milioni di dollari.

Harvest era arrivato presto nella verdeggiante valle dell'Okanagan, 50 miglia a nord del confine con la Columbia Britannica, e mele grasse e lucenti praticamente cadevano dai loro rami. Ma la mela Neal Carter stava ordinatamente tagliando qui nel suo patio coperto da tende e alberato di piante non era uno di quelli che il suo frutteto di famiglia vende ai distributori di tutto il mondo - in realtà, non è stato uno che nessun acquirente di generi alimentari ha mai incontrato prima.

Questa mela era stata coltivata con cura da qualche parte nello stato di Washington, il risultato di milioni di dollari e due decenni di lavoro. Rompi la sua superficie insignificante per rivelare la sua carne, aspetta abbastanza a lungo e vedrai ciò che è diverso: rimane bianco puro. Non inizia a dorarsi subito dopo aver morso un morso e lasciarlo sul bancone della cucina. In effetti, non inizia a dorare fino a quando non si modella o marcisce. Neanche lividi. Attraverso un'impresa di ingegneria genetica, le mele di Carter si aggrappano indefinitamente agli interni bianco perlaceo che hanno ispirato il loro nome: l'Artico.

Neal Carter presenta fette di Golden Delicious regolari e artiche affiancate. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

L'Artico è stato ideato dalla compagnia Carter, Okanagan Specialty Fruits, che gestisce con sua moglie Louisa e altri quattro impiegati a tempo pieno, recentemente sotto l'ombrello di una grande azienda biotecnologica che l'ha acquistato quest'anno. È una soluzione intesa per ciò che Carter vede come due problemi correlati: in primo luogo, milioni di chili di mele perfettamente buone vengono scaricate ogni anno perché sembrano un po 'troppo ammaccate o marroni, vittime di un'istintiva avversione umana alla frutta e alla verdura che non sono' t liscio, lucido e simmetrico. E allo stesso tempo, i consumatori nordamericani, abituati a confezioni da 100 calorie e afferrano tutto, hanno sviluppato un'impazienza per il cibo che non può essere rapidamente consumato. "Una mela non è abbastanza conveniente", mi ha detto Carter, 58 anni, con i capelli rossicci che ingrigiscono alle tempie. "È la verità. L'intera mela è troppo impegnativa nel mondo di oggi. "

Nel loro insieme, queste due tendenze significano che, mentre il consumo di mele è stato pianificato negli Stati Uniti per decenni, una quantità sbalorditiva di mele va sprecata. Questo è un ovvio problema per i coltivatori di mele, ma è anche un problema per un mondo sempre più affollato e per una nazione in cui solo il 13% degli americani mangia le porzioni quotidiane raccomandate di frutta. Per come la vede Carter, l'Artico è una soluzione a tutto ciò: nutriente, attraente, sempre pronto da mangiare, affettato, essiccato, spremuto, intero. Naturale.

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È una risposta abbastanza innocua a una domanda molto reale, presentata da un ragazzo eminentemente simpatico che gestisce una piccola impresa di famiglia. Ma la corsa per creare la mela più conveniente del mondo - una razza che fondamentalmente offusca la distinzione tra naturale e innaturale - non sarà vinta senza una lotta, e raggiungere l'Artico è tutt'altro che facile. La doratura è un meccanismo naturale e comune nella frutta, che si è evoluto nel corso dei millenni; contrattaccare non è esattamente come premere un interruttore. E anche se la scienza fosse stata semplice, Carter avrebbe dovuto fare i conti con forze probabilmente più forti: un movimento vocale contro organismi geneticamente modificati in generale e l'Artico in particolare, e una serie di concorrenti che speravano anche di rendere la mela più attraente per consumatori. Tutto ciò è stato reso più difficile dal suo budget totale di circa $ 5 milioni per l'intero progetto, una piccola parte di ciò che i giganti delle biotecnologie avrebbero speso per un singolo raccolto.

Anche se non ci sono prove che l'Artico non sia sicuro per il consumo - e importanti organi scientifici e molti studi hanno concluso che gli alimenti geneticamente modificati sono sicuri come gli alimenti allevati in modo convenzionale - le persone vorranno mangiare una mela che sanno che è stata progettata per non rosolare? La gente accetterà il cibo visibilmente modificato dalla tecnologia? Fino ad ora, i vantaggi dell'ingegneria genetica possono essere sembrati astratti per il consumatore medio. Sebbene mais, soia e colza geneticamente modificati si trasformino in alimenti per animali e tutti i tipi di alimenti trasformati, solo piccole quantità di alcune di queste colture (papaia, mais, zucchine, zucca) vengono effettivamente consumate direttamente dall'uomo. Quindi, mentre molte persone mangiano continuamente alimenti geneticamente modificati, raramente sono costretti a guardarli, a considerare davvero l'ingegneria che è andata a dare al loro cibo le proprietà che ha.

L'Artico lo cambierà. Se i consumatori abbracciano l'invenzione di Carter, ciò indicherà che potrebbero anche essere pronti per altri tipi di alimenti GM nelle opere, come pomodori viola salutari per il cuore e ananas rosa che combattono il cancro. In caso contrario, saranno 19 anni di lavoro e milioni di dollari in meno per un prodotto che i consumatori hanno paura di acquistare.

L'Artico ha ottenuto l'approvazione negli Stati Uniti e in Canada questa primavera, ma non arriverà nei supermercati per alcuni anni. Così ho guidato in British Columbia per essere tra le prime persone al mondo a provarne una. Il mio ospite ha fracassato un Golden Delicious dell'Artico contro la sua controparte regolare, li ha scolpiti in pezzi identici e ha aspettato.

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A metà degli anni '70 - molto prima dell'Artico e delle proteste contro di essa - Carter si prese un anno di pausa dall'Università della Columbia Britannica per viaggiare con suo fratello in zone rurali del mondo in via di sviluppo. In Egitto, Carter ha visto i lavoratori usare macchine grezze per raccogliere l'acqua dal Nilo e versarla in un canale di irrigazione. È un sacco di lavoro, pensò. Questi ragazzi non sanno che c'è una pompa?

L'esperienza susciterebbe in lui un interesse permanente nel risolvere i problemi del mondo con l'ingegno agricolo. È tornato a casa, scoraggiato dalle sfide che gli agricoltori devono affrontare nel produrre cibo per una popolazione che dovrebbe raggiungere i 9 miliardi entro il 2050. La crisi di cibo e acqua insufficienti e distribuiti in modo diseguale sta diventando acuta poiché la maggior parte delle terre coltivabili disponibili al mondo è già coltivata, e fiumi, laghi e mari interni stanno scomparendo. I terreni si stanno erodendo. I cambiamenti climatici stanno provocando il caos su temperature e modelli di precipitazioni.

Louisa Carter imballa le mele per la spedizione. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

È discutibile se le colture geneticamente modificate abbiano rese migliori, ma Carter e altri esperti ritengono che possano essere una soluzione - anche se non la -. E vedono l'ingegneria genetica come l'ultima iterazione di un processo iniziato migliaia di anni fa, quando gli agricoltori iniziarono ad allevare selettivamente piante e animali per tratti come una crescita più veloce o semi più grandi. Le mele, in particolare, sono state trasformate in modo drammatico dalla coltivazione commerciale e da atti fortuiti della natura negli ultimi due millenni. Gli acquirenti di negozi di alimentari di mele strappati dagli scaffali nel 2015 sono molto diversi da quelli scoperti per la prima volta in Kazakistan, o anche quelli coltivati ​​da Johnny Appleseed nel 19 ° secolo.

"Possiamo permetterci di non abbracciare una tecnologia salvavita come la biotecnologia agricola?" Carter ha chiesto in una conferenza TEDx del 2012. La ricerca sulla genomica delle piante "ci sta portando a essere in grado di sviluppare nuove colture che soddisfano problemi del mondo reale come siccità, terreni salini, scarsa qualità dell'acqua e molti, molti altri ... Questa è una sfida enorme e le colture biotecnologiche stanno aprendo la strada e permettendo noi per affrontarlo. "

Nel 1982, Carter si laureò con una laurea in ingegneria delle risorse biologiche e sposò Louisa, una maggiore della silvicoltura. È entrato a far parte di Agrodev, una società internazionale di sviluppo agricolo che aiuta gli agricoltori ad adottare nuove tecnologie e costruire infrastrutture. I due alla fine si stabilirono a Summerland, una piccola cittadina sul lago della Columbia Britannica piena di cantine, e iniziarono il loro frutteto. Nel 1995, Agrodev stava pensando alle proprie tecnologie agricole, quindi Carter andò alla ricerca di idee presso il Pacific Agri-Food Research Center gestito dal governo a Summerland. Lì incontrò David Lane, un allevatore di ciliegie e mele recentemente responsabile di progetti di biotecnologia delle colture.

Lane aveva un'idea in testa. Un team di scienziati australiani ha recentemente identificato il processo biologico alla base della doratura delle patate e Lane sospettava che la stessa forza fosse presente nelle mele. Nelle cellule di mela intatte, gli enzimi chiamati polifenolossidasi, o PPO, rimangono separati dai composti chiamati fenoli. Ma non appena un coltello squarcia la pelle, non appena l'aria inizia a precipitare, le pareti cellulari si rompono, i composti si mescolano e la carne si approfondisce in sfumature di caramello. (Questo antico processo si è evoluto in modo che la carne rilasciasse i semi e permettesse loro di propagarsi, mi ha detto Amit Dhingra, un genomicoltore orticolo della Washington State University.)

Se esistesse un modo per attenuare il PPO, pensò Lane, potrebbe plausibilmente rallentare o arrestare il processo di doratura. Nessuno sapeva come farlo, ma Carter voleva provarci. "Se sei un coltivatore, capiresti immediatamente la quantità di mele che vengono eliminate a causa di segni superficiali di cicatrici", ha detto. "Quindi c'è un costo enorme per il coltivatore, il confezionatore, lo spedizioniere, il rivenditore, il processore, fino alla catena del valore, e quindi, in definitiva, penso che la maggior parte dei consumatori comprenda il fattore" schifo "attorno al fatto che le mele diventino marroni."

Lo fanno certamente. Negli Stati Uniti, in Canada, Australia e Nuova Zelanda, più frutta e verdura vengono perse o sprecate rispetto a quelle consumate lungo la catena di approvvigionamento, secondo l'Organizzazione delle Nazioni Unite per l'alimentazione e l'agricoltura. Uno studio del Journal of Consumer Affairs ha stimato che nel 2008 sono stati persi $ 15 miliardi di frutta fresca e trasformata dall'approvvigionamento di generi alimentari negli Stati Uniti, circa $ 9 miliardi a livello dei consumatori e il resto a livello di vendita al dettaglio. Le mele, la seconda frutta fresca più consumata negli Stati Uniti dietro alle banane, costituiscono una buona fetta di questi rifiuti: circa 1,3 miliardi di sterline ogni anno, o una perdita di 1,4 miliardi di dollari, con una porzione considerevole ma sconosciuta a causa di scolorimento o punti deboli.

Dave Henze della Holtzinger Fruit Company, che confeziona e spedisce mele da coltivatori per lo più di proprietà familiare e indipendenti a Washington, stima che i lividi e la doratura lo costringano a scaricare circa il 5% della sua scorta, o 2 milioni di sterline, ogni anno. "Molte mele non sono confezionate perché forse non hanno la forma o il colore giusto, ma sono una mela che mangia perfettamente bene", ha detto. Alcuni vengono spremuti o tagliati a fette, ma "c'è un'enorme quantità di cibo che viene buttato via o non utilizzato".

Il frutteto di Neal Carter. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

Poco dopo l'incontro di Carter e Lane, Agrodev perse interesse per la doratura delle patate. Ma Carter non avrebbe rinunciato alle mele. Ha concesso in licenza la tecnologia degli scienziati australiani, raccolto fondi da familiari e amici, ottenuto una sovvenzione dal governo canadese e affittato spazio laboratorio nel Pacific Agri-Food Research Center. Ora, guardando indietro nel novembre 1996, Carter può solo definirsi "ingenuo come l'inferno".

"David [Lane] ha fatto sembrare tutto molto più semplice di quanto non fosse", ha ricordato. “Scienziato classico, giusto? 'Oh sì, due anni e tutto questo è fatto.' ”

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Molto prima della mela geneticamente modificata, c'era un pomodoro geneticamente modificato. Il Flavr Savr è maturato più lentamente, è durato più a lungo e nel 1994 è diventato il primo alimento coltivato commercialmente con un cambiamento genetico che i clienti statunitensi potevano vedere e sentire. Da allora, gli OGM - per lo più progettati da colossi agricoli come la Monsanto e amati dagli agricoltori per la loro capacità di combattere parassiti, malattie e siccità sul campo - sono entrati rapidamente e in modo aggressivo nel nostro approvvigionamento alimentare. Oggi, circa il 90% di tutto il mais, la soia e il cotone coltivati ​​negli Stati Uniti è geneticamente modificato.

Ma poiché gli OGM sono diventati pervasivi, la loro opposizione è diventata organizzata e vocale. La Monsanto, in particolare, divenne un simbolo di alto profilo quando progettò alcune delle sue prime colture per resistere anche a un diserbante, che secondo i critici costrinse gli agricoltori ad acquistare i suoi prodotti, metteva in pericolo l'ambiente e alla fine non risolveva il problema promesso da risolvere: ora le erbacce stanno diventando immuni da quel diserbante. Gli attivisti organizzano manifestazioni mondiali contro la Monsanto e proteste nei negozi che si ritiene portino i suoi prodotti. Nel 1999, gli scienziati hanno sviluppato "Golden Rice" per contrastare la carenza di vitamina A, che provoca ogni anno la cecità in circa mezzo milione di bambini nei paesi in via di sviluppo. Nonostante gli studi abbiano scoperto che il riso ricco di nutrienti è sicuro e migliora la salute, gli attivisti hanno distrutto una prova sul campo nelle Filippine, archiviato per bloccare tutti i test sul campo e gli studi sull'alimentazione e hanno contribuito a tenerlo fuori dal mercato 16 anni dopo la sua invenzione. Nel 2005, due rivenditori di alimenti biologici hanno lanciato il progetto Non-GMO, che ha continuato a etichettare quasi 35.000 prodotti come "senza OGM". E nel 2012, i ricercatori canadesi, di fronte alle proteste, hanno rinunciato ai maiali geneticamente modificati per produrre letame meno dannoso per l'ambiente.

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Sostenuto in parte da un crescente appetito, almeno in alcuni ambienti, per i cibi percepiti o commercializzati come "naturali" - coltivati ​​localmente, minimamente trasformati, biologici - i supermercati e i produttori tra cui Ben & Jerry, Whole Foods, General Mills e Chipotle hanno vietato o OGM soggetti a restrizioni. I legislatori statali e nazionali hanno approvato o tentato di approvare le leggi sull'etichettatura degli OGM; Connecticut, Maine e Vermont richiedono tutti una qualche forma di etichettatura OGM. All'inizio di quest'anno, la Casa Bianca ha annunciato che avrebbe rivalutato il suo processo normativo per le colture bioingegnerizzate.

Mentre il dibattito sugli OGM infuriava, Carter e la sua manciata di scienziati si staccarono. Si dilettavano di pesche, albicocche, ciliegie e pere, ma alla fine il loro budget li costrinse a concentrarsi solo su due varietà artiche, una dolce e l'altra crostata: la Golden Delicious e la Granny Smith. "Neal non si è mai arreso, mai", ha detto Louisa.

Fino alla sua vendita, l'Okanagan Specialty Fruits era una piccola operazione, a differenza delle mega-corporazioni che hanno speso circa $ 136 milioni per lo sviluppo e l'ottenimento dell'approvazione per un solo OGM. E per molti versi lo è ancora. Il quartier generale è essenzialmente la casa dei Carter, dove la famiglia e il lavoro sono indistinguibili. A pranzo, mi sono seduto con Louisa, 57 anni, co-fondatrice e direttore finanziario, e Joel, il loro figlio di 28 anni che aiuta part-time, nella loro cucina mentre parlavano del lavoro rimasto da fare e di un futuro nozze. I magneti a forma di mela appuntano le foto di famiglia al frigorifero, accanto alla poesia magnetica a tema biotecnologico ("l'agricoltura e la biotecnologia geneticamente modificata sono ricerche entusiasmanti") e un fumetto politico che prende in giro l'Artico. Un conteggio parziale del raccolto è stato scarabocchiato sulla lavagna vicino all'ufficio di casa dove Carter può essere trovato quando non nei campi. Carter stima di aver lavorato dalle 60 alle 80 ore settimanali negli ultimi 20 anni. "Altre persone potrebbero dire: 'Se riesci a capire il valore netto attuale di ciò che inseriamo e di ciò che succede, è meglio che smettiamo", ha detto Lane. "Ma non Neal."

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Petunie mise in moto la svolta di Carter.

Alla fine degli anni '80, un biologo cercò di scurire le petunie viola con una copia aggiuntiva del gene della pigmentazione, ma i fiori sbocciarono bianchi. Qualcosa aveva fatto sì che i geni si annullassero, piuttosto che migliorarsi l'un l'altro.

La biologia di base, sbloccata dagli scienziati vincitori del premio Nobel nel 1998, riguarda il modo in cui i geni sono regolati nelle piante e negli animali. Messenger RNA indica alla cellula di creare proteine, i mattoni di tessuti e organi. Si scopre che esiste un meccanismo naturale - l'interferenza dell'RNA, come viene chiamato - che può mettere a tacere quelle molecole che trasportano le istruzioni. Il team di Carter ha fatto copie dei geni che controllano la doratura, leggermente modificati in modo da innescare l'interferenza dell'RNA e li ha bloccati nel genoma della mela. Per quanto controintuitivo come sembra, l'insieme extra di geni alla fine impedisce l'espressione dei geni originali.

È una soluzione elegante. Ma la scienza non è sempre stata chiara e la società ha abbandonato centinaia di frutti di prova prima dell'Artico Golden Delicious, №743, e dell'Artica Granny Smith, №784, nel 2004. Carter afferma che l'Artico può durare fino a quattro settimane con la refrigerazione, sebbene alla fine modellino e decadano. A settembre, lui e io stavamo sgranocchiando fette di mele che erano state raccolte l'autunno precedente, tagliate a gennaio, essiccate e mai refrigerate. Ha mostrato le foto della terra degli Artici in succhi e frullati luminosi al neon.

Louisa Carter lavora durante la raccolta delle mele. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

Carter parla di agricoltura nel modo in cui gli insegnanti dell'asilo parlano del giorno della laurea. "Vedi qualcosa crescere per tutta la stagione - e boom, eccolo lì, un bidone pieno di mele che sta per essere impacchettato e portato sul mercato", mi ha detto. "Hai la sensazione che stai contribuendo."

Qui nel suo frutteto, vestito con un pile blu e occhiali quadrati, Carter sembra più un padre serio che uno scienziato pazzo. Ma se qualcosa può trasformare un cattivo di Bond da un coltivatore di mele, potrebbe essere la battaglia acuta, prolungata e talvolta profondamente personale sugli OGM. Mentre i Carter piantavano alberi e armeggiavano con semi, si scontrarono sempre più contro un movimento sospettoso non solo degli OGM, ma dell'Artico in particolare.

Nel 1999, i manifestanti hanno abbattuto 652 alberi personali non artici dei Carter. Nel 2006, i Carter cambiarono il nome da Okanagan Biotechnology Inc. a Frutti speciali di Okanagan in previsione delle critiche ("Ci siamo resi conto che la maniglia" biotecnologica "era dura", ha detto Carter). Ma il vetriolo è stato scatenato in piena vista quando la società ha presentato richieste a quattro agenzie di regolamentazione negli Stati Uniti e in Canada per approvare la vendita della mela.

"Questo è ridicolo. La frutta dovrebbe rosolare e andare male, fa parte della vita ", ha letto una delle oltre 178.000 lettere, la più negativa, al Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti dal 2012 al 2014." Per cambiare la mela da come doveva essere potrebbe cambiare il modo in cui la mela ci colpisce lungo la strada e gli effetti dannosi potrebbero non essere visti per un paio di generazioni o più ". “Il cibo geneticamente modificato è il veleno e la più grande minaccia alla nostra salute su questo pianeta! No alle mele OGM !!!!!!! ” Oltre 461.000 persone hanno anche firmato petizioni anti-artiche all'USDA alla fine del 2013 e 2014.

Al di fuori della convenzione di Chicago del 2013 nel settore delle biotecnologie, un manifestante in maschera antigas ha lasciato cadere le mele in un carrello mentre un altro le ha rovesciato, urlando: "Hanno messo del veleno su quelle mele!" I siti anti-OGM hanno diffuso immagini di mele con siringhe e zanne. In un "foglio informativo" per il pubblico, gli Amici della Terra hanno avvertito: "Dalla torta di mele alla prima salsa di mele del bambino e la mela nel cestino del tuo bambino, le mele sono una parte fondamentale di una dieta naturale e sana. Tuttavia, le mele stanno per diventare non così naturali e i consumatori, in particolare i genitori e gli altri caregiver, potrebbero presto pensare due volte a quella mela al giorno. " Food and Water Watch ha avvertito del pericolo per l'usanza di Rosh Hashanah di immergere mele nel miele. “Entro il prossimo anno, qualcosa potrebbe purtroppo non andare bene con la nostra tradizione annuale. Le nostre mele potrebbero essere geneticamente modificate e il nostro miele potrebbe essere in qualche modo in pericolo. " L'attuale posizione della US Apple Association sull'Artico è che "la scelta, molto semplicemente, spetta ai consumatori".

Okanagan Specialty Fruits va in offensiva parlando regolarmente con i media, blog e rispondendo alle domande dei commentatori. Anche nel difendere la sua esistenza a un pubblico scettico, la compagnia è implacabilmente allegra. "Ieri abbiamo usato dei tagliabiscotti per preparare del pesce mela, infilarli in un po 'di gelatina blu!" Carter ha scherzato su Reddit.

Ma questi sforzi fanno ben poco per placare le critiche degli avversari. "È un marketing intelligente usare la parola 'Artico' per bianco e puro", mi ha detto Martha Crouch, biologa e consulente del Centro anti-OGM per la sicurezza alimentare. "Ma in effetti ... è ingannevole."

Ora che le mele sono state approvate, la più grande minaccia per l'Artico è il boicottaggio dei consumatori, sia formale che informale. "Sappiamo che non è un problema di salute di alcun tipo", ha affermato Mark Powers, vice presidente del Northwest Horticultural Council, che rappresenta l'industria degli alberi da frutto del Nord-Ovest del Pacifico. "Dipende davvero dalla percezione e dalla commerciabilità". Non è anche chiaro se gli agricoltori vorranno far crescere l'Artico; potrebbero avere problemi a crescere o inviarli in paesi che limitano gli OGM, come parti dell'Unione Europea e del Giappone. Okanagan Specialty Fruits afferma di aver sentito parlare da molti coltivatori interessati, ma non li nominerà a causa della loro paura del respingimento del settore.

Tim Dressel, un coltivatore di mele di quarta generazione a New Paltz, New York, mi ha detto: "La scienza OGM, nonostante ciò che molti pensano, è una tecnologia davvero sorprendente ... e certamente non è qualcosa di cui aver paura di per sé. Ma con l'atteggiamento generale nei confronti degli OGM in questo momento, portare le mele nel mix non è necessariamente qualcosa che dobbiamo fare, soprattutto per qualcosa che è solo un problema strettamente cosmetico. "

In effetti, quanto è grande un affare, davvero? "Come se questo fosse un enorme problema sociale che doveva essere risolto", ha detto Crouch ridendo. Lei e la sua organizzazione sostengono che tutto quel tempo e quei soldi sarebbero meglio spesi per educare le persone a smettere di sprecare cibo e mantenere i prodotti freschi alla vecchia maniera.

Ma poi ancora, forse no. Dopotutto, la doratura e il livido non sono problemi solo nelle mele. Nel 2008, i rivenditori e i consumatori americani gettavano 3,7 miliardi di sterline di patate fresche all'anno, una perdita di $ 1,8 miliardi. Ciò ha spinto JR Simplot, una delle più grandi aziende private della nazione, a creare la patata innata. Proprio come l'Artico, l'enzima innato che controlla il livido è spento. Inoltre, proprio come l'Artico, ha affrontato proteste in quanto ha ottenuto le approvazioni normative nell'ultimo anno. Ma Simplot avvertì un bisogno. "La lamentela numero uno dei consumatori per le patate fresche è lividi", mi ha detto il portavoce Doug Cole.

Carter non è l'unico che sta lavorando per inventare una mela più attraente: negli ultimi 15 anni, mentre la frutta speciale di Okanagan stava lavorando silenziosamente sull'Artico, le mele affettate e conservate si sono trasformate in un'industria da milioni di dollari. E per Carter, questo è un problema.

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Sterile, timido per il congelamento e vivo con il ruggito di un centinaio di macchine, la fabbrica Crunch Pak da 60.000 piedi quadrati sembra una sala operatoria comicamente grande per le mele. Sfere rosse, verdi e dorate si muovono attraverso scivoli d'acqua, marciano su macchine affettatrici e si gettano su nastri trasportatori a forma di pezzi a mezzaluna. Gli ispettori in maschere, guanti e camici li inviano poi alle loro destinazioni finali: sacchetti di plastica perforati al laser e vassoi per il pranzo venduti in tutta l'America.

Se l'Artico sta cercando di essere la mela più conveniente, più facile da mangiare e più duratura in circolazione, Crunch Pak, il più grande fornitore di mele a fette della nazione, sembra un buon posto per controllare la concorrenza. Situato nella soleggiata Wenatchee Valley, nel centro di Washington, taglia 6 milioni di fette al giorno.

La mia guida, l'amichevole e socievole direttore marketing Tony Freytag, ha fondato Crunch Pak con due coltivatori di mele nel 2000. I primi pionieri nel settore delle fette di mela, inizialmente il trio pensarono: “Sarà abbastanza difficile vendere questa idea perché la gente dirà: "È solo una mela", ricorda Freytag. "Ma abbiamo visto dove stava andando la convenienza."

Era un'osservazione prescient. Il consumo americano di mele è diminuito in modo significativo negli ultimi tre decenni, da una media di 20 sterline a persona all'anno tra il 1986 e il 1991 a soli 16 tra il 2006 e il 2011. Nel frattempo, altri prodotti si sono trasformati in forme ultra convenienti salite alle stelle in popolarità. Nel 1986, un contadino californiano tagliò carote brutte e rotte e lanciò da solo la mania delle carotine. La Earthbound Farm in California ha aperto la strada alla lattuga insaccata alla fine degli anni '80 e all'inizio degli anni '90. Alle mele mancò quell'onda.

I lavoratori ordinano i sacchetti di fette a Crunch Pak. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

Le fette di mela di Crunch Pak non sono geneticamente modificate. Ma non sono nemmeno del tutto naturali. Il loro ingrediente magico è NatureSeal, una polvere brevettata di sali di calcio e vitamina C inventata alla fine degli anni '90. Miscelato con acqua e spruzzato sui prodotti, prolunga la durata di conservazione dei frutti a fette per almeno tre settimane con la refrigerazione prima che inizino a dorare. Ed è stato un successo: le fette di Crunch Pak sono state vendute praticamente in tutti i principali supermercati - Wal-Mart, Kroger, Target, Sam's Club, Costco, Publix, Safeway, Albertson's - e fast food come Carl's Jr., Arby's, Chick -fil-A e Denny's. La società privata afferma di aumentare le vendite con le nove cifre basse.

Il giorno della mia visita è stato particolarmente intenso a causa del raccolto, quindi le 800.000 libbre di mele tagliate quella settimana erano fresche dai campi. Ma per il resto, Crunch Pak fa affidamento su molta frutta raccolta un anno prima, mi ha detto Freytag. La raccolta avviene una volta all'anno e l'industria ha dedicato tempo e sforzi quasi incredibili a prolungare l'offerta il più a lungo possibile per soddisfare la domanda dei consumatori senza fine. "L'obiettivo è", ha detto Freytag, "se mangi qualcosa a luglio, sarà buono come se lo mangiassi a ottobre subito dopo averlo raccolto".

Una mela in maturazione assorbe ossigeno e rilascia anidride carbonica. Per rallentare tale processo, i coltivatori e i raccoglitori li inseriscono in locali di stoccaggio in atmosfera controllata, l'equivalente di frutta delle grotte di letargo, fino a quando non arriva il momento di essere affettati o spediti ai rivenditori. La temperatura è quasi gelida, l'ossigeno fortemente ridotto, l'umidità relativamente alta; un essere umano non poteva respirare. Anche questa configurazione da sola non può alimentare gli appetiti tutto l'anno, motivo per cui i rivenditori importano mele da paesi come la Nuova Zelanda e il Cile, il cui raccolto avviene durante la bassa stagione del Nord America.

La fabbrica di Crunch Pak è nella fattoria di Carter come Disneyland in una palestra nella giungla. È un'operazione elaborata e precisa gestita da 900 dipendenti, 24 ore al giorno, sei giorni alla settimana. Computer e telecamere monitorano vigorosamente ogni condizione, dalla temperatura all'umidità alla contaminazione, per individuare qualsiasi rischio di deterioramento e lividi.

Fette di mela a Crunch Pak. Stephanie Lee / BuzzFeed Notizie

Tutto questo agghiacciante, affettato, spruzzato, insaccato e spedito rende la definizione di "fresco" un po 'imbarazzante. "Non penseresti mai di andare al tuo frigorifero e tagliare una mela e tagliarla a pezzi, metterla in un sacco e tornare tra 10 giorni e dire 'Lo avrò'", ha ammesso Freytag. "Questo non è un aspetto visivo che vogliamo."

Refrigerazione e conservanti a parte, le fette prefabbricate possono sembrare sciocche. Quanto è difficile mangiare una mela di mano o affettarla da solo? La pigrizia premiante non è gratificante? "Affettare le mele e metterle in sacchetti di plastica per trasformarle in un fast-food sembra andare nella direzione sbagliata per me", ha detto Crouch, del Center for Food Safety, "piuttosto che aiutare le persone a riconnettersi con Alimenti."

Ma in alcuni casi, l'alternativa potrebbe essere mangiare poca o nessuna frutta fresca. Quando i ricercatori della Cornell University hanno visitato le scuole dello stato di New York, hanno appreso che le parentesi graffe e le bocche piccole non sono l'ideale per spezzare il frutto intero; le ragazze adolescenti hanno affermato che farlo è "poco attraente", secondo il loro studio del 2013. Quindi hanno dato affettatrici a otto scuole elementari e in media hanno venduto il 60% in più di mele. L'esperimento è stato ripetuto in tre scuole medie, dove le vendite medie giornaliere di mele sono aumentate del 71% rispetto alle scuole non affettatrici. Significativamente anche più studenti hanno effettivamente mangiato le mele, invece di buttarle via. I severi risultati hanno indotto il distretto scolastico centrale di Wayne, che ha partecipato allo studio, a iniziare a offrire mele a fette a tempo pieno ai suoi 2.300 studenti.

In un certo senso, una fetta di Crunch Pak e un Artico di Okanagan sono immagini speculari. Il primo viene dall'albero "naturale", quindi viene sottoposto a una batteria di sostanze chimiche e macchine progettate per renderlo più appetibile. Il secondo cresce con la sua ingegneria già integrata e quindi può essere consumato in modo semplice. Ma entrambe le aziende sono concorrenti nella corsa per rendere le mele comode e fresche il più a lungo possibile, ed entrambi gli approcci sono fondamentalmente simili: sono invenzioni complicate e costose utilizzate dagli umani per strappare il controllo della natura, unite dal principio sottostante che piuttosto che adattare le abitudini alimentari americane alla frutta che abbiamo, dovremmo adattare la frutta alle abitudini alimentari che abbiamo.

Tornato nel patio dei Carter Summerland, mi sono ritrovato a raggiungere le normali fette Golden Delicious leggermente dorate per afferrare un artico bianco, cedendo a una profonda preferenza per qualsiasi cosa fosse più fresca, più carina e più semplice.

"La maggior parte delle persone non riconosce questo fatto, ma ci sono molte persone che mangiano una mela solo dopo che è stata tagliata", ha detto Carter, guardandomi mordicchiare su un pezzo sottile dopo l'altro. Altrimenti, “devi estrarre quel coltello, tagliare quel tagliere, tagliarlo, affrontare il nucleo. La gente dice: "Vado a comprare l'uva o qualcos'altro che posso farmi semplicemente saltare in bocca". Questi sono i ragazzi che stiamo cercando. "

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Potresti chiamare l'altra minaccia per l'Artico l'Artico accidentale. Queste sono una manciata di varietà di mele, incrociate negli ultimi anni, che in qualche modo sono finite con un PPO ridotto. C'è il RubyFrost, l'Eden e il grande Opale d'oro, che non è così sottilmente pubblicizzato come una "mela non OGM" che "naturalmente non rosola", e "la prima varietà di mele degli Stati Uniti ad essere verificata dal Progetto non OGM. " Non sorprende che Carter non sia un fan di questi nuovi arrivati. Dubita che in realtà non siano dorati. Chiama l'Opale "non è una mela terribilmente buona da mangiare" e sottolinea che la sua tecnologia può trasformare qualsiasi (gustosa) varietà.

Ma per coloro che sono preoccupati per l'ingegneria genetica, queste mele possono sembrare alternative ideali.

Agli oppositori degli OGM piace il fatto che mele non dorate come l'Opale siano state create attraverso il matrimonio di due frutti familiari - non con una tecnica di silenziamento genico come l'interferenza dell'RNA, che temono potrebbe cambiare i geni di qualcuno che mangia cibo alterato da esso .

Coloro che sostengono questo argomento citano spesso uno studio del 2011 sulla ricerca cellulare. Un team guidato dall'Università di Nanchino in Cina ha riferito di aver trovato frammenti di RNA di riso nel sangue di uomini, donne e topi, il che è stato sorprendente: mai prima d'ora questi tipi di molecole erano stati trovati per sopravvivere alla digestione e attraversare il flusso sanguigno. Ancora più allarmanti, gli scienziati hanno riportato un segno di cambiamento corporeo e forse di danno: una molecola sembrava bloccare un gene coinvolto nella rimozione del colesterolo malsano.

Lo studio non menziona mai colture GM. Tuttavia, gli attivisti lo hanno interpretato nel senso che lo stesso tipo di ingegneria genetica dietro l'Artico potrebbe consentire a piccole molecole di RNA di manipolare l'espressione genica umana in modi potenzialmente dannosi. Una dozzina di organizzazioni ambientaliste e dei consumatori ha citato l'articolo nel chiedere alle corporazioni come Burger King, Subway e Baskin Robbins di boicottare Arctics. Gerber, McDonald's e Wendy's, produttori di alimenti per bambini, hanno risposto dicendo che non avevano intenzione di usarli.

Eppure molti biologi hanno smentito quella reazione come eccessivamente cauta nel migliore dei casi e allarmista nel peggiore. I tentativi di replica dello studio non hanno mostrato altro che tracce di RNA nel sangue di scimmie, topi, api mellifere e atleti, anche dopo aver mangiato cibo pieno zeppo di quelle molecole. Alcuni altri studi controversi sostengono che gli RNA di piccole piante, in qualche modo simili a quelli che sopprimono la doratura nell'Artico, possono influenzare la fisiologia di varie specie in condizioni specifiche. "Di tutte le diverse strategie di modificazione genetica che è possibile utilizzare, l'interferenza dell'RNA è probabilmente quella che ha il potenziale per essere la più sicura e specifica", ha affermato Kenneth Witwer, un biologo molecolare della Johns Hopkins University che era tra coloro che non sono riusciti a replicare il scoperte, aggiungendo, "Il peso delle prove sul campo è che questo non è un fenomeno di cui dobbiamo preoccuparci."

Forse il punto più significativo è che nessuna tecnologia è esente da rischi. Anche l'incrocio, la classica pratica agricola, è imprevedibile perché i geni vengono trasferiti a caso. "Se si incrociano due mele rosse, è possibile ottenere alcune mele gialle solo perché ci sono geni dominanti e geni recessivi", ha detto Susan Brown, che guida il programma di coltivazione delle mele della Cornell University. Di recente ha incrociato due razze, certa di avere un sapore in più. "Ho finito con un sacco di discendenza che sapeva di sapone."

Alla fine degli anni '60, un gruppo di ricerca incrociava la patata Lenape, solo per scoprire che era geneticamente predisposto a produrre un sacco di alcaloide chiamato solanina - un meccanismo di difesa naturale che, a grandi dosi, può uccidere gli umani. Il sedano contiene naturalmente psoraleni, sostanze chimiche irritanti che scongiurano parassiti e malattie. Ma i lavoratori della drogheria hanno sperimentato eruzioni cutanee dopo aver maneggiato il sedano allevato per aumentare gli psoraleni.

I critici degli OGM mettono in discussione il modo in cui gli Stati Uniti e il Canada valutano la sicurezza degli OGM per il consumo: dal prodotto, non dal processo con cui viene effettuato. Agli sviluppatori viene chiesto di identificare i nuovi tratti genetici; nuove tossine, allergeni o proteine; e cambiamenti nutrizionali. Se i regolatori concludono che gli alimenti della nuova varietà vegetale saranno sicuri quanto quelli delle varietà allevate in modo convenzionale, come nel caso dell'Artico, il raccolto viene approvato.

È vero che il sistema è impostato per catturare tossine e allergeni noti e non sconosciuti e, di nuovo, nessuna tecnologia è priva di rischi. Ma l'ingegneria genetica introduce relativamente poche proteine ​​rispetto ad altri metodi per produrre nuovi tratti. E dopo due decenni, non ci sono prove credibili che suggeriscano che gli OGM danneggino la salute umana.

Illustrazione fotografica di Michelle Rial / BuzzFeed News

I frutti speciali di Okanagan probabilmente non sarebbero esistiti se non per i fratelli, i cugini, le zie, gli zii e gli amici dei Carter, come l'ex capo di Agrodev di Carter e i coltivatori locali - la maggior parte dei circa 45 azionisti dell'azienda. Ma quel supporto è arrivato con una pressione unica. "Ha messo un po 'di responsabilità sulle mie spalle, perché non sono persone ricche", ha detto Carter. Quando a volte si sentiva pessimista, suggeriva di trattenere gli investimenti; rispondevano: “No, no, no, Neal, ci fidiamo di te; lo farai ”, ha ricordato.

In inverno e in primavera, quando le approvazioni normative sembravano quasi sicure, Carter cominciò a rendersi conto che, tanto denaro e fatica come la sua piccola compagnia aveva riversato nei primi 19 anni, le loro risorse non sarebbero quasi certamente sufficienti per far sì che l'Artico coltivatori di tutto il mondo, pubblicizzalo e vendilo. Ha iniziato a parlare con Intrexon, una società di biologia sintetica da 4,5 miliardi di dollari con una serie eclettica di aziende che progettano tecnologie di riproduzione delle mucche, pesci in rapida crescita e zanzare che frenano le malattie. Il team non aveva necessariamente cercato di vendere, ma si resero conto che ciò avrebbe potuto finalmente ricompensare i loro investitori, alcuni dei quali erano morti nel corso degli anni. A febbraio, due settimane dopo l'approvazione dell'Artico da parte del Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti, Intrexon ha acquistato frutti speciali di Okanagan per $ 41 milioni.

Per un'operazione che fin dall'inizio si vantava di essere minuscola e di non essere vista da nessuno, la vendita a una grande società di biotecnologie sembrava un bel cambiamento. "Okanagan Specialty Fruits è una piccola azienda guidata dai coltivatori con solo sette dipendenti, che spesso ci fa sembrare un piccolo pesce in uno stagno molto grande", ha scritto un blog nel 2013, riferendosi a giganti alimentari bioingegnerizzati come Monsanto, Syngenta e Bayer . Due anni dopo, Carter mi disse che, nonostante la vendita, “Abbiamo ancora la stessa squadra in atto. Stiamo ancora facendo tutte le stesse cose. "

Intrexon non è la Monsanto. Tuttavia, il CEO Randal Kirk lo vede come la costruzione di un mondo più luminoso ed efficiente in cui il cibo è ultra-unico (l'Artico) o ultra-economico (salmone che cresce in metà tempo). "Non credo che le nostre dimensioni o il nostro capitale debbano essere contati contro di noi in virtù di questi fatti da soli", ha detto in un'intervista. “Vorrei semplicemente chiedere alla gente di giudicarci in base a ciò che facciamo, ciò che offriamo. Nel caso della mela artica, penso che sia piaciuta a tutti coloro che l'hanno provata, e questo ci incoraggia moltissimo ”.

Sotto l'ala di Intrexon, Okanagan Specialty Fruits sta iniziando a distribuire gli alberelli ai coltivatori. Successivamente, i suoi scienziati stanno valutando di utilizzare la loro tecnologia per alterare altre varietà di mele o disattivare la doratura di pere e ciliegie o fare in modo che le pesche resistano alle malattie. Le possibilità sono molte. Dopo tutti questi anni sul campo, è quasi tempo che Carter pensi a progetti oltre all'Artico. Ma per ora, è solo felice di iniziare finalmente a mandare gli Artici sulla strada per negozi di alimentari, ristoranti e case. "Ha il sapore di un alimento GM?" mi chiese fuori di casa quel giorno, le ultime scaglie dell'Artico ancora pallide sotto il sole estivo. "Veramente. Puoi distinguerlo? " E la verità era che no. Aveva un sapore dolce, tenero e fresco. Aveva il sapore di una mela. ●

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